23. januar 2020

Professor modtager årslegat for forskning i menneskets evolution

Forskningslegat

Forsker Rasmus Nielsen fra Københavns Universitet blotlægger menneskets fortid og evolution gennem mønstre i genomer. Han modtager i år Villum Kann Rasmussens Årslegat på fem millioner kroner for sin evolutionsforskning.

Billede af professor Rasmus Nielsen.Professor Rasmus Nielsens forskning går på tværs af verdensdele, og han har bygget de statistiske modeller bag mange af evolutionsbiologiens store forskningsresultater.

Han er professor ved Globe Institute, Det Sundhedsvidenskabelige Fakultet, Københavns Universitet, og University of California, Berkeley, hvor han leder Nielsen Lab ved Department of Integrative Biology.

Rasmus Nielsen modtager i år Villum Kann Rasmussens Årslegat på fem millioner kroner. Han modtager legatet for sit markante bidrag til teknisk og naturvidenskabelig forskning, der er med til at løfte Danmark som forskningsnation.

”Rasmus Nielsens forskning har bidraget til at se menneskets evolution på en helt ny måde. Ved at udvikle banebrydende statistiske metoder til at undersøge, hvordan gener har ændret sig gennem tiderne, er han med til at skrive evolutionsforskningshistorie. I VILLUM FONDEN er vi stolte over at kunne give ham Villum Kann Rasmussens Årslegat som anerkendelse af hans fremragende forskning,” siger Jens Kann-Rasmussen, bestyrelsesformand i VILLUM FONDEN.

Omskrivning af evolutionshistorien

Som evolutionsbiolog arbejder Rasmus Nielsen i grænsefeltet mellem biologi, statistik, matematik og datalogi. Han udvikler statistiske modeller, regnemetoder og programmer, der kan håndtere genom-data.

Gemt i genomerne er for eksempel spor efter folkevandringer, gener fra andre menneskearter og spor efter befolkningstilvækst og -tilbagegang. Mutationer viser, hvordan vi har tilpasset os vores levesteder og levevilkår, og det er endda muligt at se, hvornår de opstod – og undertiden hvem de stammer fra.

De statistiske metoder, Rasmus Nielsen har udviklet, har været byggeklodser til afdækningen af, hvordan det menneskelige genom indeholder dna fra neandertalere og andre menneskelignende arter.

”Vi mennesker og vores forskellige forfædre har udvekslet dna indbyrdes. Og det gælder ikke bare os, det samme ses hos mange dyrearter. Det er nok den væsentligste erkendelse, vi har gjort i min tid – det har for alvor ændret evolutionsbiologien. Vores evolution skal ikke tegnes som et forgrenet træ, men som et netværk,” understreger Rasmus Nielsen.

Ved at udveksle dna, har mennesket arvet tilpasninger, som er udviklet hos nært beslægtede menneskearter. Og Rasmus Nielsens forskning peger på, at dette kan have været afgørende for menneskehedens udbredelse og overlevelse.

Årslegatet bliver uddelt på Villum Kann Rasmussens fødselsdag den 23. januar. Legatet, som bliver uddelt en gang om året, er på fem millioner kroner, hvoraf 500.00 kroner er en personlig hædersgave. Læs mere om årslegatet og tidligere modtagere.

Kontakt

Professor Rasmus Nielsen, +15102065715, r.nielsen@sund.ku.dk