16. juni 2020

"Det blev intenst, da investorerne ville støtte min idé"

Innovation

Forsker Stefano Stella klipper i gener og befinder sig i den ypperste liga indenfor CRISPR-teknologi. Han er sammen med sine kollegaer i Novo Nordisk Foundation Center for Protein Research på Københavns Universitet omgivet af konkurrenter fra hele verden. De vil ligesom ham gerne være den første til at udvikle den skarpeste og mest præcise DNA-saks. Niveauet er højt, konkurrencen er hård og teknologien er så banebrydende, at den spås at kunne diagnosticere og kurere sygdomme med et klip inden for en tiårig periode.

stefano stella

Først med den skarpeste saks
Uret viste 5.30. Igen. Stefano vågnede på samme klokkeslæt i en uge i streg med adrenalin i kroppen. Ugen før havde han fået at vide, at Novo Seeds, som er en investeringsenhed i Novo Holdings, kunne se potentiale i hans arbejde og overvejede at støtte det med et pre-seed grant. Samtidigt fik han at vide, at han var optaget i et ”Business Accelerations Academy”-program hos BioInnovation Institute (BII). Ugerne omkring at aftalen med Novo faldt på plads står helt klar for Stefano Stella og er et vendepunkt i hans forskningskarriere:

”Det driver mig at få min forskning ud over rampen. Jeg har hele tiden brug for at producere noget og få viden ud til andre. Mit endemål er ikke at sælge et produkt men at kurere sygdomme. Så da Novo viste interesse var det både en anerkendelse af min forskning men i høj grad også en sikkerhed for, at min opdagelse faktisk kan komme ud at leve i samfundet”.

Stefano tilføjer: ”Jeg synes det er fantastisk at tænke på, at CRISPR-teknologien kan føre til, at mennesker reelt kan nøjes med én pille en gang i livet frem for en pille hver dag resten af deres liv. Det er meget appellerende og jeg er stærkt fascineret af sværhedsgraden i teknologien og hele det etiske aspekt i genredigering”.

Han fortsætter: ”En ekstra drivkraft er jo nok også konkurrenceelementet. Vi er oppe mod mange andre store grupper med masser af ressourcer fra de bedste universiteter i verden. De er lige i hælene på os. Og vi vil gerne være de første med den mest præcise og skarpeste DNA-saks. Det er en kæmpe drivkraft”.

DNA-værktøjet
CRISPR-cas12a er navnet på det genredigeringsværktøj, som Stefano og hans team arbejder med at forfine. Et genværktøj, som kan klippe i specifikke steder i DNA’ets byggesten og potentielt kan rette genetiske fejl, der er årsag til forskellige sygdomme hos mennesker. Stefano har siden 2016 arbejdet med at kortlægge de strukturelle træk ved Cas12a for at forklare, hvordan dette enzym genkender og spalter DNA. Med CRISPR kan forskere lokalisere og redigere bestemte dele af DNA-sekvenser i en celle og dermed kurere en lang række genetiske sygdomme. 

stefano stella

”Cas12a anses for at være den næste generations redigeringsværktøj sammenlignet med Cas9-proteinet, som var det første CRISPR-enzym, der blev opdaget i 2012. Cas12a blev opdaget i 2015 og blev hurtigt anerkendt som et meget præcist redigeringsværktøj. I slutningen af 2018 opdagede vi den molekylære mekanisme bag Cas12a-ensymet. Det banede vejen for nye spændende anvendelsesmuligheder af CRISPR-Cas12a teknologien” forklarer Stefano Stella.

Det epokegørende fund
Stefano har klippet i gener i 10 år og interesseret sig for området siden hans specialetid. Han er stærkt optaget af præcision men keder sig ved gentagelser. Lidt et paradoks, når man som forsker oftest skal gentage sine eksperimenter 3-5 gange. Så når Stefano gentager sine eksperimenter, twister han altid processen en lille smule – gør det lidt bedre, lidt anderledes, lidt mere præcist. Måske var det den tankegang, der førte til det epokegørende fund med stort potentiale, som Novo Seeds nu støtter kommercielt og som er grundlaget for hans nystartede virksomhed Twelve BIO.

”Jeg kiggede bare på det hele fra en anden vinkel. Rent praktisk ville jeg gerne dokumentere, hvordan proteinet opførte sig.  Så vi tog en række billeder af en proces, der blev til en primitiv video. Da vi kiggede den igennem, var vi som de første i verden vidne til en proces, som ingen andre havde kendskab til. Og som andre havde misset, fordi de kun havde ét billede af processen. Det var en fuldstændig euforisk følelse.

stefano stella

Udover at fejre det unikke fund og dét at være de første, gik Stefano og hans team i gang med at skrive en patentansøgning samtidigt med, at de skrev på en videnskabelig artikel om opdagelsen. Med konkurrenterne i hælene ansøgte de om patentet i slutningen af 2018. Og så tog det for alvor fart med den mere kommercielle del af projektet.

Den kommercielle verden
Stefano Stella lærte ret hurtigt, at i den kommercielle verden er investorer ikke så interesseret i mellemregningerne men vil hellere direkte til konklusionen og resultatet.

”Det her game er helt nyt for mig. Alt fra hvad virksomheden skal hedde, hvilke kompetencer der skal til, funding og kommunikation med investorerne. De har et andet mindset og tænker i ROI. Det er et andet lag af konkurrence og præstation, end jeg kender til. Vi startede op i september 2019, så jeg har stadig meget at lære. Det er heldigvis super sjovt og spændende. Jeg er ret vild med intensiteten.”

Stefano Stella har gjort brug af et tre måneders inkubator-læringsophold, udbudt af BII inden for rammerne af ”Business Acceleration Academy”-programmet. Her har han fuldt lektioner, der har gearet ham til det kommercielle aspekt af projektet.

Lige nu inkluderer hans team professor Guillermo Montoya, der er co-founder og medlem af advisory board samt tre andre forskere: Faizaan Mohammad (cellebiolog), Nikolai Wulff (biokemiker) og Zhiwei Li (bio-informatiker). De har netop søgt BII-programmet ”Creation House” om midler, hvilket vil give dem mulighed for at ansætte et management team, der kan bringe virksomheden til næste niveau og bedre mulighed for mere privat funding.

Hør Stefano fortælle om sin forskning og Twelve BIO

Faktaboks:

Stefano Stella er lektor på Novo Nordisk Foundation Center for Protein Research (CPR).

Uddannet biolog fra Calabria Universitet og PhD i molekylærbiologi fra Camerino Universitet.

Er interim-CEO i Twelve BIO. Virksomheden blev stiftet i september 2019 i samarbejde med professor Guillermo Monotya. Bygger på en pre-seed bevilling fra Novo Holdings samt ”Business Acceleration Academy”-programmet hos BII.

Novo Seeds har tildelt forskerne en ”pre-seed”-bevilling på kr. 3,5 mio. til projektet ”Cas12a-varianter til diagnosticering og behandling af sygdomme.

Læs mere om Novo Holdings og Novo Seed

Læs mere om Twelve BIO på www.twelve.bio 

Læs mere om BioInnovation Institute.

Læs mere om Montoya group ved Novo Nordisk Foundation Center for Protein Research.