22. april 2021

Evolutionsforsker modtager ERC Advanced Grant

ERC

Lektor Enrico Cappellini fra Købehavns Universitet modtager en ERC Advanced Grant på 2,5 millioner euro til forskningsprojektet BACKWARD. Ved hjælp af palaeoproteomics vil BACKWARD undersøge uddøde afrikanske og asiatiske menneskeabers evolutionshistorie.

Enrico Cappellini

Det Europæiske Forskningsråd har netop annonceret vinderne af ERC Advanced Grants 2020. Lektor Enrico Cappellini fra Globe Institute på Det Sundhedsvidenskabelige Fakultet modtager en bevilling på 2,5 millioner euro, som skal finansiere hans projekt, BACKWARD, de næste fem år.

Den prestigefyldte bevilling gives til exceptionelle europæiske forskere med mange års fremragende forskningsresultater bag sig. Og som en af verdens førende profiler inden for palaeoproteomics, studiet af fossile proteinsæt, er Enrico Cappellini ingen undtagelse. Ifølge Cappellini gør den nye bevilling det muligt for ham at udvide sin forskningshorisont.

”Med denne langsigtede bevilling fra Det Europæiske Forskningsråd vil jeg være i stand til at udføre potentielt banebrydende forskning og tage større risici med henblik på at øge vores viden om menneskets evolutionshistorie,” siger han.  

Om BACKWARD

Projektet tager fat på større uafklarede spørgsmål om uddøde afrikanske og asiatiske menneskeabers evolutionshistorie ved at videreudvikle og anvende nye metoder inden for palaeoproteomics, der bygger på de mest avancerede massespektrometri- og bioinformatikløsninger, der findes.

“Sekventering af fossilt DNA, også kaldet aDNA, revolutionerede vores viden om akaiske såvel som anatomisk moderne mennesker. Men det er endnu ikke lykkedes os at finde aDNA fra hominider (menneskeaber, red.), der er mere end 0,4 millioner år gammelt. Forhistoriske proteiner derimod overlever i markant længere tid end aDNA, hvilket giver os mulighed for os at undersøge menneskets evolutionshistorie længere tilbage i tid, end aDNA muliggør. Palaeoproteomics har for nylig vist sig at have transformativ værdi, og ved hjælp af denne teknik kan vi således rekonstruere arter, som uddøde for millioner af år siden,” forklarer Enrico Cappellini.

BACKWARD vil anvende palaeoproteomics til at undersøge fylogenetiske forhold blandt tidlige sydafrikanske menneskeaber og den hominide palæobiodiversitet i Sydøstasien, som er to af de emner, forskerne har debateret i generationer, og som nylige fund har kompliceret yderligere. Det vil give forskerne den evolutionære baggrundsviden, der skal til, for at identificere og sammenkæde den række processer, som definerer den menneskelige hjernes udviklingshistorie.

Projektet vil desuden undersøge store grupper af morfologisk uinformative, isolerede fossile ben- og tandfragmenter med henblik på at identificere den art og det køn, de pågældende organismer tilhører. Nogle af metoderne vil blive videreudviklet til kommerciel brug i offentlige såvel som private laboratorier, hvor de kan hjælpe med at skabe resultater inden for retsmedicin samt inden for fødevare- og lægemiddelindustrien.

BACKWARD er kendetegnet ved, at de deltagende institutioner indgår i et stærkt partnerskab, som vil forandre videnskaben inden for palæoantropologi, palæontologi, palæoøkologi og arkæologi – ligesom aDNA har gjort det de sidste tyve år.

I projektet deltager en lang række topforskere fra Det Sundhedsvidenskabelige Fakultet, heriblandt Jesper V. Olsen (Novo Nordisk Foundation Center for Protein Research), Eske Willerslev (Globe Institute) og Fernando Racimo (Globe Institute).